90 jaar detectie en controle – en nu machine learning

Gedreven door de behoeftes van de samenleving heeft Omron zich bijna negentig jaar toegelegd op de ontwikkeling van innovatieve technologieën om het dagelijks leven van mensen te verbeteren. Volgens de Europese r&d-manager van het bedrijf, Tim Foreman, is het een verplichting om medewerkers uitgedaagd en gemotiveerd te houden door hen te helpen hun vaardigheden te verbeteren met trainingen.

Collin Arocho
8 april

Misschien ben je niet bekend met Omron, maar één ding is zeker: je hebt geprofiteerd van zijn technologie. Van de eerste innovatie van nauwkeurige röntgenbesturingstimers tot de magnetische strips op creditcards, oude geldautomaten en digitale bloeddrukmeters die worden gebruikt in de spreekkamers – het bedrijf is er al meer dan acht decennia mee bezig. ‘Onze filosofie is altijd geweest om waarde te creëren op basis van de behoeftes van de samenleving’, aldus Tim Foreman, Omrons Europese r&d-manager. ‘De maatschappij verandert en we passen ons voortdurend aan om innovatieve oplossingen te vinden voor nieuwe problemen. Dat houdt ons aan kop.’

Om de communicatie tussen businessunits te verbeteren, laat Tim Foreman, r&d-manager bij Omron, zijn collega’s volop trainingen en cursussen volgen. Foto: Vincent van den Hoogen

Omron heeft wereldwijd ongeveer veertigduizend mensen in dienst en heeft talloze erkenningen ontvangen, waaronder een plek op de Derwent Top 100 Global Innovators van Clarivate Analytics en een toppositie op de Dow Jones Sustainability Index, die verschillende indices gebruikt om duurzaamheidinspanningen van beursgenoteerde bedrijven te volgen. ‘In deze lijsten staan is een grote eer voor Omron’, zegt Foreman. ‘Het laat zien dat we niet alleen behoren tot de innovatieleiders in ons vakgebied, maar dat we als bedrijf onze focus op het milieu houden en dit op een slimme manier doen.’

Tsunagi

Oorspronkelijk opgericht als Tateishi heeft het in Kyoto gevestigde Omron zijn basis gebouwd op twee belangrijke technologieën: detectie en controle. Bijvoorbeeld afstandsbedieningen in auto’s die jouw nabijheid tot je voertuig detecteren, zodat de deuren automatisch kunnen worden ontgrendeld wanneer je je op korte afstand bevindt. ‘Het waren deze elektronische componenten, de schakelaars en relais in apparaten, die ons echt op de kaart hebben gezet’, legt Foreman uit. Meer recentelijk heeft het bedrijf een derde speerpunt toegevoegd: machine learning.

De focus ligt echter niet alleen op de ontwikkeling van individuele producten, het gaat over het bieden van uitstekende klantenservice. Achter de kerntechnologieën van Omron zit bijvoorbeeld een service die het Tsunagi noemt – een Japans woord dat vrij vertaalt ‘plamuur’ betekent. ‘Tsunagi wil zeggen dat als je in je huis een scheur vindt, je het opvult en repareert’, verduidelijkt Foreman. ‘In de elektronica-industrie is het gebruikelijk om onderdelen van verschillende leveranciers te gebruiken. Misschien kies je voor Omrons industriële pc, maar een ander bedrijf bied je een zeer gespecialiseerde sensor die je nodig hebt. De twee delen moeten compatibel zijn, maar soms krijgt de gebruiker een foutmelding. In plaats van met een beschuldigende vinger te wijzen of de klant contact te laten opnemen met anderen, proberen we bij Omron de scheuren op te vullen. We vertellen onze klanten om, ongeacht het probleem, ons te bellen. We hebben ongeveer vierhonderd kleine handleidingen samengesteld om systemen naadloos te laten werken en expertise te bieden op het gebied van interoperabiliteit – dat is tsunagi.’

 advertorial 

Events als een service

Dat u uw (potentiële) klanten niet meer kunt spreken op een beursvloer, betekent niet dat u geen contact meer met ze kunt hebben. Huur Mechatronica&Machinebouw in om uw (online) event of webinar te organiseren. Wij zorgen voor de hosting en registratie, en we bieden online promotie aan om ervoor te zorgen dat uw event een succes wordt. Neem contact met ons op via events@techwatch.nl voor meer informatie over de mogelijkheden en tarieven.

Stakeholdermanagement

Met een portfolio van meer dan tweehonderdduizend producten is de focus van Omron op interoperabiliteit en integratie een cruciaal onderdeel van de bedrijfsstrategie. Niet alles kan perfect worden geïntegreerd, en als je te maken hebt met verschillende wereldwijde kantoren, kan dat lastig worden. Een voorbeeld: een in Italië ontwikkelde veiligheidssensor moet naadloos samenwerken met een in Nederland ontworpen bedieningsapparaat. Of dat lukt, is sterk afhankelijk van de communicatievaardigheden tussen de groepen. ‘Als de twee partijen niet praten, merken onze klanten dat meteen’, verklaart Foreman. ‘Daarom leggen we de nadruk op communicatie tijdens het hele ontwikkelproces van nieuwe producten. Wanneer dingen naadloos worden geïntegreerd, zien onze klanten duidelijk het voordeel van wat we aanbieden.’

Foreman: ‘Je moet weten hoe je jouw verhaal kunt verkopen en anderen in het team kunt motiveren.’ Foto: Vincent van den Hoogen

Om de communicatie tussen businessunits te verbeteren, richt de r&d-manager van Omron zich op trainingen en cursussen. ‘We hebben een aantal ongelooflijk slimme medewerkers bij Omron, allemaal zeer technisch begaafd, of het nu gaat om software, wiskunde of elektronica. Maar hoewel hun technische vaardigheden buiten kijf staan, is er een veel kleiner percentage dat ook sterke sociale vaardigheden heeft’, aldus Foreman. ‘Soms beschikken ze niet over de tools of ervaring om hun boodschap effectief over te brengen. In de hightechwereld is dat een essentieel onderdeel van de puzzel.’

‘Je moet weten hoe je jouw verhaal kunt verkopen en anderen in het team kunt motiveren. Bovendien moet je, wanneer je weet dat je een goed idee hebt, weten hoe je het hogere management kunt benaderen en hen kunt overtuigen. Het draait allemaal om stakeholdermanagement – een zeer dure maar ook zeer belangrijke term’, vervolgt Foreman. ‘Daarom hebben we ons tot High Tech Institute gewend om ons te helpen bij het opzetten van Omrons Talent Academy Training. Ze spreken de juiste taal; ze begrijpen het ecosysteem en helpen onze jongens en meisjes de tools te krijgen om deze vaardigheden en andere enorm te verbeteren.’

Motivatie

Dit is niet het enige voordeel dat Foreman ziet bij het trainen van zijn werknemers. ‘Hoe hou je je getalenteerde werknemers binnen, vooral in deze concurrerende hightechindustrie. Het antwoord is simpel: je moet je mensen gemotiveerd houden. Maar hoe doe je dat? Natuurlijk begin je met het geven van een goed salaris, maar dat is niet genoeg. Je moet hun interessante uitdagingen bieden die van toepassing zijn op echte problemen en hun state-of-the-art tools, apparatuur en training geven om deze problemen aan te pakken’, stelt Foreman. ‘Het gaat erom een werkomgeving te creëren waar ze plezier kunnen hebben en hun persoonlijke kennis en vaardigheden kunnen verbeteren. Wanneer aan deze criteria wordt voldaan, wordt dit zichtbaar in het eindproduct en verbetert uiteindelijk de populariteit op de markt. Er is geen betere motivator.’

Het zijn juist deze inspanningen om zijn getalenteerde medewerkers te behouden die wellicht meer zeggen dan het totale aantal werknemers van het elektronicabedrijf. Bij Omron zijn er enkele werknemers die al meer dan dertig jaar in dienst zijn. ‘Deze mensen hebben duizenden uren met hun machines doorgebracht. Als ze op tien meter afstand een ongewoon geluid horen, weten ze meteen wat het probleem is’, zegt Foreman, zelf al 26 jaar een Omron’er. ‘Maar om eerlijk te zijn: dat is geen moderne aanpak meer. Tegenwoordig willen werknemers verschillende ervaringen opdoen – een beetje hiervan proberen en een beetje daarvan.’

De oplossing van Omron: zijn medewerkers brede toegang bieden tot verschillende trainingen voor individuele verbetering. Tegelijkertijd werkt het bedrijf intern om machine learning toe te passen waarmee machines kunnen leren van de ervaren operators. ‘De machines kunnen vervolgens de gaten opvullen en helpen bij het begeleiden van een nieuwere generatie operators’, zegt Foreman. ‘Dat is het soort technologieën dat we momenteel bij Omron ontwikkelen.’