Avular pioniert zich naar de wereldtop

Van zeer gespecialiseerde drones naar standaard bouwblokken waarmee alle mobiele robots uit de voeten kunnen. Avular heeft de afgelopen jaren het roer meermaals omgegooid, maar nu heeft het Eindhovense bedrijf zijn koers helder. De ambities zijn torenhoog: Avular wil een wereldspeler worden met een webshop vol producten.

Alexander Pil
14 december 2021

Toen Avular in 2014 van start ging, hadden de oprichters – vers van de TU Eindhoven – een visie van een wereld vol vliegende robots. ‘We zagen heel veel mogelijkheden voor drones, zeker in combinatie met de regeltechniekkennis uit de regio’, vertelt Albert Maas, medeoprichter en ceo van Avular. Het bedrijf begon met de ontwikkeling van een grote drone voor agrarische toepassingen, zodat boeren hun akkers beter in kaart konden brengen. ‘We bleven ertegen aanlopen dat de hele keten op orde moest zijn om het systeem optimaal te laten functioneren.’ Dat bleek makkelijker gezegd dan gedaan.

Avular ontwikkelt en bouwt de essentiële bouwblokken voor mobiele robotica.

Avular nam zijn businesscase onder de loep en besloot te switchen naar drones voor explosiegevaarlijke omgevingen, bijvoorbeeld voor inspecties in de olie- en gasindustrie. Het begon kennis te vergaren, te sleutelen en het vond zelfs een Chinese investeerder. Maas: ‘We hebben heel veel ervaring opgedaan, maar uiteindelijk hadden we geen klant en geen kant-en-klaar product.’ Ook de samenwerking met de geldschieter verliep allesbehalve soepel. ‘En vooral: we merkten dat onze passie niet in die sector lag.’

Weer terug naar de tekentafel dus. Daar ontstond in 2018 het plan om de pijlen te richten op mobiele robotica. ‘Er zit heel veel overlap in de technologieën die je nodig hebt om rijdende of vliegende robots goed te laten functioneren. Denk aan motioncontrol, lokalisatie, navigatie, et cetera’, zegt Maas. ‘We werden sowieso al regelmatig benaderd door bedrijven die wilden weten of onze drone ook geschikt was voor de toepassing die zij in hun hoofd hadden.’

Het roer ging om en sinds die tijd focust Avular zich volledig op de softwaretools en hardwaremodules die nodig zijn voor mobiele robotica. Een nieuwe investeerder, Lumipol, stapte in en stak 1,5 miljoen euro in het plan. ‘Kijk, het is heel lastig om voor meerdere toepassingen de benodigde domeinkennis en het bijbehorende netwerk op te bouwen’, zegt Koen Evers, die sinds deze zomer als managing director aan boord is om Avular door zijn onstuimige groei te leiden. ‘Voor ons is het veel slimmer om met partijen samen te werken die dat gedeelte al hebben maar waarvoor mobiele robotica een uitdaging is.’

 advertorial 
Machine Learning Conference

Machine Learning Conference: 30 maart 2022

Machine learning verovert de industrie. Op 30 maart 2022 organiseert Bits&Chips de vierde editie van de Machine Learning Conference als live event in ’s-Hertogenbosch. Interesse om een ​​lezing te geven? Wij zien graag uw voorstel tegemoet!

Modulariteit

Avular had op dat moment weliswaar jarenlange ervaring met drones, maar nu was het zaak om de juiste bouwblokken te definiëren. ‘Als je een normale mobiele robot opentrekt, is het een wirwar aan kabels, met kastjes en technologie van allerlei producenten. Er is geen enkele club die het geheel bouwt. Hoe kunnen wij dat nou versimpelen en de beste tools leveren?’ schetst Maas de uitdaging.

Voor veel bedrijven is de stap van hun normale business naar een mobiele robot enorm.

Uit het ontwikkelwerk van de afgelopen jaren is een modulair systeem gekomen van bouwblokken die allerlei functionaliteiten bevatten. ‘Het hart van het Essentials-systeem bestaat uit een high-computingmodule voor de complexe berekeningen die je nodig hebt voor bijvoorbeeld perceptie’, vertelt chief business officer en medeoprichter Yuri Steinbuch. ‘We hebben een realtimemodule, vooral bedoeld voor veiligheid, en een module voor power. Die klik je zo aan elkaar, zonder overhead aan allerlei kabels.’

Die configuratie is niet alleen praktisch bij de installatie. Ze geeft gebruikers ook de mogelijkheid om sneller te schakelen. Steinbuch: ‘Je ziet vaak dat de industrie nieuwe ontwikkelingen traag invoert omdat het lastig is een bestaand systeem om te gooien. In onze opzet kun je de 4G-module die je nu gebruikt straks heel eenvoudig vervangen door een 5G-kastje.’

‘Die modulariteit staat centraal bij alles wat we doen’, gaat Steinbuch verder. ‘Zo zijn we een one-stop-shop voor mobiele robots. Het maakt niet uit wat je toepassing is, wij kunnen altijd helpen en precies die configuratie leveren die voor jou relevant is.’

De focus ligt volledig op mobiele systemen. Qua vormfactor, gewicht en energieverbruik is dat immers een totaal andere wereld dan vaste robots. Voor drones is de factor gewicht helemaal doorslaggevend. Daarvoor heeft Avular een apart platform ontwikkeld, met dezelfde software en elektronica.

Orchideeën

De huidige business van Avular loopt over twee sporen. Onder de noemer Essentials levert het de bouwblokken waarmee klanten hun mobiele robots kunnen laten draaien. ‘Daarmee richten we ons op bedrijven met een flinke lading technische kennis die echter niet specifiek verstand hebben van mobiele robotica, en daarvoor al helemaal geen tools voorhanden hebben’, verduidelijkt Evers. ‘Wij geven ze de essentiële bouwblokken waarmee ze zelf aan de slag kunnen.’

Hieraan gekoppeld zijn de Pioneers, Avulars modulaire robotplatforms op basis van de Essentials-blokken. De Eindhovenaren bieden onder meer een vliegend en een rijdend platform, waarop klanten allerlei toepassingen kunnen bouwen. Maas: ‘We zien veel bedrijven die enthousiast in robotica stappen maar het niet voor elkaar krijgen. Het is nu eenmaal best complex om het goed te laten werken.’ Met zijn Pioneers geeft Avular die partijen een kickstart.

Dat de zelfstandige stap naar robotica regelmatig op een teleurstelling dreigt uit te lopen, blijkt uit een anekdote van Steinbuch: ‘Een bedrijf was zelf aan de slag gegaan om met een drone de orchideeën in zijn kas te inspecteren op mogelijke ziektes. Er zijn echter geen commerciële drones verkrijgbaar die open genoeg zijn om er een echt industriële applicatie mee te maken. DJI is heer en meester op de dronemarkt, maar die systemen zijn nog behoorlijk gesloten. Deze klant moest bijvoorbeeld de gps-antenne in zijn drone afdekken met aluminiumfolie omdat het voor het systeem onmogelijk bleek om het gps-signaal te negeren. Wij hebben daar een kant-en-klaar droneplatform geleverd en hun camera eronder gezet. We zorgen ervoor dat de data netjes in de cloud komt en zij hebben de kennis van orchideeën om daar nuttige informatie van te maken.’

Avular helpt stadsgenoot I-team met de ontwikkeling van een autonome schoonmaakrobot.

Zijn tweede businesspoot heeft Avular Services gedoopt. Maas: ‘Plat gezegd, komt het erop neer dat we klanten helpen die simpelweg onvoldoende kennis of capaciteit hebben. We nemen dan het complete project op ons.’ Een sprekend voorbeeld zijn de schoonmaakrobots van het Eindhovense I-Team. ‘Zo’n partij weet alles over borstels, waterdruk en schoonmaakmiddelen, maar als ze een autonome variant van hun systeem willen ontwikkelen, lopen ze vast’, zegt Evers. ‘De stap van hun normale business naar de knowhow om een mobiele robot te maken, is enorm. Met onze engineers pakken we dan zo’n project aan, uiteraard op basis van onze eigen bouwblokken. In samenwerking is dat soort bedrijven veel sneller op de markt.’

Ultrawideband

Met alle projecten voegt Avular direct waarde toe aan zijn klanten, doet het praktijkervaring op en het zorgt voor inkomsten waarmee het zijn producten verder kan ontwikkelen. Maar ‘een businessmodel op basis van projecten is beperkt schaalbaar’, weet Evers. ‘Voor elk project heb je immers weer een aantal mensen nodig. Zeker ook gezien de huidige krapte op de arbeidsmarkt ga je daar een keer tegen een grens aanlopen. Een businessmodel op basis van producten daarentegen kun je wel laten doorgroeien. Wij geloven sterk in de combinatie van die twee omdat ze elkaar versterken.’

Onlangs plaatste Avular het eerste product in zijn webshop. De Prime is een realtime controller, een compact en energie-efficiënt brein voor mobiele robots. Maas: ‘Het is het eerste bouwblok dat we zo ver hebben geïndustrialiseerd dat we het online kunnen verkopen. De rest van de blokken passen we natuurlijk toe in applicaties maar zijn nog niet los verkrijgbaar.’

Verschillende standaard robotplatforms, zowel vliegend als rijdend, geven gebruikers een kickstart.

Zo heeft Avular een Ultrawideband-module ontwikkeld die je kunt gebruiken als lokaal gps-systeem. Steinbuch: ‘We hebben daarmee bijvoorbeeld een project gedaan voor Signify om in een groot stadion overal de lichtintensiteit te meten. De UWB-beacons vormden een mooi grid waarop de robot zich kon oriënteren. Wat eerder een paar dagen kostte met drie man, deed de robot in drie kwartier.’

Maas vult aan: ‘We hebben ook technologie bedacht die je het best kunt omschrijven als vuurtorentjes. Het zijn infraroodlampjes die licht uitzenden en waarmee een robot zijn positie kan berekenen. We hebben het getest op een grote portaalfreesbank en daar bleek dat we centimeternauwkeurigheid haalden in drie richtingen.’

Voor de toekomst mikt Avular op navigatieoplossingen waarvoor geen infrastructuur nodig is. ‘Een belangrijk deel van onze r&d-inspanningen zal de komende jaren daarop zijn gericht’, schat Steinbuch. ‘Verder sleutelen we natuurlijk verder aan onze bouwblokken, staan er nieuwe modules op de productroadmap en werken we aan de industrialisatie van alle componenten en robotplatforms.’

On top of your game

Dat de omslag naar basisblokken voor mobiele robotica Avular geen windeieren heeft gelegd, blijkt uit de groeicurve die het Eindhovense bedrijf de afgelopen jaren doormaakt. ‘Sinds die tijd zijn we elk jaar ongeveer verdubbeld in personeel’, vertelt Steinbuch. ‘We zitten nu op 41 man en verwachten daar volgend jaar weer enkele tientallen nieuwe collega’s aan toe te voegen.’

Toen Avular de grens van 25 medewerkers overschreed, merkte het al dat het zijn organisatie moest gaan professionaliseren. Daarom stapte Evers in, die in zijn veertien jaar bij Vanderlande onder meer ervaring heeft opgedaan hoe je een (corporate) startup kan laten groeien. ‘De propositie zoals we die nu hebben, geeft heel veel mogelijkheden’, zegt hij. ‘De uitdaging is dat je in theorie overal mee bezig kunt zijn en overal achteraan kunt rennen. We zitten nu in de fase dat we duidelijker willen definiëren waarop we ons willen focussen. En hoe we willen groeien en professionaliseren.’

Omdat een projectenmodel niet oneindig schaalbaar is, mikt Avular op een combinatie met wereldwijde productverkoop.

Hoewel Avular nog geen jaar in zijn huidige kantoor zit, is het al bezig met een nieuwe locatie waar het kan doorgroeien naar 300 of zelfs 600 man. ‘We moeten niet te bescheiden zijn’, vindt Maas. ‘We zetten nu alles in de steigers om wereldwijd onze producten te kunnen verkopen. En als je in deze wereld mee wilt, moet je on top of your game zijn. Met de TU Eindhoven zijn we met zaken bezig die wellicht pas over een jaar of vijf spelen. Zoiets als fotonica gaat straks ook interessant worden voor robotica. Om relevant te blijven, moet je daar mankracht voor reserveren.’

Steinbuch formuleert het nog ambitieuzer: ‘We willen een wereldspeler worden in mobiele robotica, en wereldwijd impact maken. Iedereen die iets met mobiele robots doet of wil doen, moet ons weten te vinden. Het ultieme doel is dat over tien jaar meer dan een miljoen robots draaien op Avular-technologie.’