Domme fabrieken bestaan echt – ondanks mechatronica

Angelo Hulshout heeft een ambitieus plan om fabrieken efficiënter te maken met behulp van Smart Industry-technologieën als het internet of things, cloud en machine learning. In Mechatronica&Machinebouw rapporteert hij over de voortgang van zijn inspanningen.

Angelo Hulshout is onafhankelijke software-expert, lid van het Brainport High Tech Software Cluster.

18 december 2020

Als ik mensen uitleg wat ik aan het doen ben, en het gaat over mijn idee om procesverbeteringen in productie op basis van data te verkopen, refereer ik vaak aan fabrieken waar de benodigde data enkel te vinden is in spreadsheets en handgeschreven notities. Dat is deels gebaseerd op gesprekken die ik heb gevoerd met mensen in productieomgevingen, en deels een stukje eigen invulling. Overal worden spreadsheets gebruikt, meestal Excel-sheets, en soms kom ik inderdaad handgeschreven notities tegen.

De meeste fabrieken die minder dan 35 jaar oud zijn, draaien op plc’s, en meestal is er ook wel een overkoepelend manufacturing execution system (mes) aanwezig. Dit plant en beheert de hele fabricage, vaak samen met een supervisory control and data acquisition-systeem (scada). Dat was ook mijn uitgangspunt: de datavergaring in deze twee systemen is vaak onvolledig. Om data-analyse voor procesverbetering te doen, is het niet zo moeilijk om dat aan te vullen en te gebruiken om zinvolle informatie te genereren. Zo’n combinatie van mechanica, plc’s en mes/scada is eigenlijk een perfecte invulling van wat we mechatronica noemen: mechanica, elektronica en een zinvol stuk software.

Niet geautomatiseerd

Het kan echter nog een stuk primitiever, zo heb ik ervaren. We zitten al een tijdje tegen een klant aan te schurken om een project van de grond te krijgen. Onze eerste inschatting was dat het (netwerktechnisch) openen van de plc’s en controllers een goede start zou zijn. We dachten aan software-adapters, die data uit deze systemen kunnen vergaren en in een database opslaan. Van daaruit kunnen we dan onze analysesoftware en dashboards erop loslaten. Een kans voor de klant om meer grip op zijn proces te krijgen, en voor ons om ons concept te bewijzen.

Onlangs hebben we een goed inhoudelijk gesprek gehad en wat blijkt? Dit bedrijf, eigenaar van twee fabrieken, heeft de hele productie en de planning daarvan vrijwel niet geautomatiseerd. Er zijn machines die vanuit plc’s worden geregeld, en sommige met een ander soort industriële controller. De hele operatie wordt echter gestuurd op basis van de ervaring van twee operators die er al jaren werken en de eigenaar, allen met een spreadsheet en een notitieblok in de hand.

Stap terug

Kort geleden hebben ze een nieuwe it-manager in dienst genomen, en die vraagt nu of we mes en scada kunnen introduceren. Dat kan natuurlijk, en het sluit aan bij wat we van plan waren, maar het betekent wel dat we even een stap terug moeten doen. Om ons werk te doen, moeten we data uit het proces halen. Die data komt idealiter uit de controllers (al dan niet via scada) en uit het mes. Maar voordat we een mes kunnen inrichten, zal het proces eerst onder controle moeten zijn.

Daarmee hebben we een nieuwe uitdaging. Die zijn we nu toch aan het uitwerken voor deze klant. De vraag is of we een manier kunnen vinden om diens twee fabrieken in één keer van industriële revolutie 2.5 naar Industry 4.0 (Smart Industry) te brengen.