Dronevogel met vaste vleugels voor onopvallende observatie

The Drone Bird Company heeft een vogeldrone met vaste vleugels toegevoegd aan zijn vloot. De Aves maakt geen geluid en is vanaf de grond niet te onderscheiden van een echte vogel. Het Enschedese bedrijf wil de vogel inzetten voor bewaking en verkenningsmissies.

Jessica Vermeer
18 september

Een onopvallende drone, zwevend als een echte vogel. Dat was de uitdaging bij de ontwikkeling van de Aves. Volgens The Drone Bird Company is het de eerste stealth drone in de vorm van een vogel. ‘We kunnen alles wat met vogels te maken heeft, vliegend maken’, stelt Jan-Willem van den Eijkel, ceo van het Enschedese bedrijf. ‘We bouwen elke keer een natuurgetrouw platform: een drone die eruitziet als een vogel en ook vliegt als een vogel.’

De meeuwdrone van The Drone Bird Company is bedoeld voor grensbewaking en faunabeheer.

The Drone Bird Company – in 2012 gestart als Clear Flight Solutions – werd bekend met de Robird, een drone die eruitziet als een vogel met flapperende vleugels. Deze ontwikkeling van voormalig ceo Nico Nijenhuis blijft in de lucht middels een natuurlijke vleugelslag. De drone was daardoor uitermate geschikt voor het verjagen van vogels, bijvoorbeeld bij vliegvelden of in de landbouw.

De markt wilde echter meer. ‘Beoogde klanten stelden allemaal dezelfde vraag’, legt Van den Eijkel uit. ‘Zit er een camera in?’ Het bedrijf vond dat initieel niet nodig – vogels verjagen lukte immers prima zonder camera. Internationale defensieorganisaties zagen echter toepassingen in grensbewaking of crowd surveillance. ‘Ze wilden een drone waarmee je een stabiel beeld krijgt. Dat gaat niet met flapperende vleugels.’

‘De flapping falcon is een sexy product’, geeft Van den Eijkel toe, ‘maar hij heeft veel onderhoud nodig.’ De vleugels moeten snel op en neer flapperen om hoger en sneller te vliegen dan echte vogels. ‘Zo’n mechaniek heeft veel wear-and-tear en het kost veel energie.’

Daarnaast moest het bedrijf getrainde piloten over de wereld sturen om de drone te besturen. ‘Daar een prijs op plakken én aan de klant melden dat hij na vijf uur vliegen alweer onderhoud nodig heeft – dat is een lastig verhaal.’ Alles bij elkaar opgeteld, had de Robird een gerichte toepassing, maar was de businesscase lastig verkoopbaar.

Toen de markt vroeg om een vogeldrone mét camera, besloot Van den Eijkel om het idee uit te werken. Clear Flight Solutions werd The Drone Bird Company en het bedrijf veranderde zijn focus.

Vaste vleugels

Het nieuwste onderdeel van de vloot, de Aves Serie 1, ziet er uit als een meeuw. Deze drone heeft vaste vleugels en een infraroodcamera voor observatie. Op de operationele hoogte van honderdvijftig meter is hij niet meer te zien of te horen. ‘Het is de eerste stealth drone in de vorm van een vogel’, aldus Van den Eijkel. Naast grensbewaking ziet The Drone Bird Company toepassingen in faunabeheer.

Die laatste toepassing wekt ethische vragen op. Een vogeldrone die niet van echt te onderscheiden is – hoe zullen stropers daarop reageren? Als ze weten dat een van de overvliegende vogels wellicht een spionageapparaat is, zouden ze dan voor de zekerheid niet alle vogels van die soort neerschieten, gewoon voor de zekerheid?

Van den Eijkel verwacht wat dat betreft geen problemen. ‘We vliegen voor die toepassing voornamelijk ’s nachts en op grote hoogte. Een onzichtbaar bewegend doel op honderdvijftig meter hoogte neerhalen vanaf de grond – dan moet je over een geleid wapensysteem beschikken.’

Racedrone

De Aves is in feite een racedrone. Daar komt de krachtige cpu van de flightcontroller vandaan. ‘Het doel was om deze functionaliteit te behouden binnen de dimensies van een natuurgetrouw platform’, legt Van den Eijkel uit. ‘Hoe kan het concept stabiel vliegen, zonder traditionele staart of andere stuurmiddelen? Welke flightcontroller ga je implementeren? Het is een traject van testen, onderzoeken en proberen geweest.’

De drone heeft vaste vleugels en een infraroodcamera.

De grootste uitdaging was de combinatie van model en flightcontroller. ‘Je moet alles zodanig dimensioneren dat het de natuurlijke vorm van een vogel heeft’, vervolgt Van den Eijkel. ‘Tegelijkertijd moet de benodigde apparatuur erin passen.’ The Drone Bird Company brengt allerlei bestaande technologie bij elkaar in een platform met beperkte dimensies en gewicht – de Aves weegt slechts 500 à 600 gram.

De ontwikkeling van de flightcontrollers wordt gestuwd door de racedronesport. ‘De flightprocessoren en rekenkracht zijn geweldig geworden’, stelt Van den Eijkel. In die technologie zit allerlei opensource flightcontrollersoftware verwerkt. ‘Wij hebben naar de hardware van die racemachines gekeken en hebben dat gecombineerd en vervolgens gefinetuned in de vorm van een meeuw.’

Geen verstoring

Het resultaat is een drone die informatie verzamelt zonder de omgeving te verstoren. ‘Een vogeldrone met vaste vleugels kan dankzij zijn hoge snelheid ook vogels verjagen’, aldus Van den Eijkel. ‘Onopvallende observatie is echter de belangrijkste toepassing.’ Dat geeft de bestuurder de mogelijkheid om mensen te observeren, zonder dat deze mensen het enigszins vermoeden.

Van den Eijkel vindt de ethische vraag niet zo spannend. ‘Er is geen verschil met stadscamera’s’, benadrukt hij. ‘We hebben geen gezichtsherkenningssoftware. Dat kan ook niet zomaar, want daar is allerlei privacywetgeving voor. Het ergste wat we doen, is het heetste punt in de omgeving opsporen.’

The Drone Bird Company is nu pas bezig met volwassenheid en gerichte toepassingen die verkoopbaar zijn. Daar horen onafhankelijke onderzoeken van ornithologen en andere instanties bij. ‘Maar ja, hoe ga je een controlegroep van vogels opstellen?’, mijmert Van den Eijkel. ‘Het zijn heel lastige onderzoeken. We weten te weinig om te zeggen dat een flapperende vogel beter werkt dan een modelvliegtuigje.’ Die vraag wil hij met het nieuwe product beantwoorden. ‘Het silhouet is van belang, maar snelheid is belangrijker dan flapperende of vaste vleugels.’