Eerst schoonmaken, dan de hele robotwereld

Tienduizend autonome robots in het veld; er zijn heel weinig bedrijven die zo’n grote vloot hebben rondrijden. Het Amerikaanse Brain Corp is inmiddels al zo ver. Met zijn navigatiesoftware hebben schoonmaakrobots al meer dan een miljoen mijl gereden. De ambities zijn nog groter: Brain Corp wil de Microsoft van robotland worden.

Alexander Pil
17 februari

Sinds medio vorig jaar heeft Brain Corp een vestiging in Amsterdam. De nieuwe branche van de Amerikaanse specialist in indoor navigatiesoftware fungeert als de Europese uitvalsbasis. Vanuit de hoofdstad ondersteunt het lokale partijen bij de implementatie van de programmatuur op autonome schoonmaakrobots, en de verkoop van de machines aan eindklanten.

‘Nederland is sterk in robotica en artificial intelligence’, verklaart Michel Spruijt, directeur van de Europese Brain Corp-tak. ‘Amsterdam ligt mooi centraal, en met Schiphol om de hoek kunnen we eenvoudig in heel Europa zaken doen.’

Brain Corp heeft de schalingsstap al gezet: alle schoonmaakrobots met Brainos-brains hebben bij elkaar al meer dan een miljoen mijl gereden.

Voorlopig is Amsterdam voor Brain Corp slechts een commerciële springplank naar de Europese markt, maar dat zou kunnen veranderen. ‘Nadat we hier een vestiging opende, zijn we met een delegatie van Brain Corp op bezoek geweest bij de drie tu’s en de Universiteit van Amsterdam’, vertelt Spruijt. ‘Vanuit r&d en onze softwareontwikkeling is er namelijk interesse om hier ook een ontwikkelafdeling op te bouwen, naast ons grote kenniscentrum in San Diego.’ Uiteindelijk vond Brain Corp het toen nog te vroeg voor een technologiehub in Europa, maar de plannen zijn zeker nog niet van tafel.

Walmart

Brain Corp vindt zijn oorsprong op de campus van Qualcomm in San Diego. Geen moedermaatschappij waarbij je direct aan slimme robotica denkt, maar het bedrijf investeert strategisch in interessante startups. Onder de hoede van Qualcomm kan de incubator vanaf 2009 langzaam groeien. Geestelijk vader en neurowetenschapper Eugene Izhikevich heeft echter meer ambitie. Het is zijn droom om robots in de publieke ruimte te laten opereren. In 2014 splitst de helft van zijn groep – zo’n zeventien man – af van Qualcomm en stelt Izhikevich een zeer ambitieus doel: Brain Corp moet de Microsoft van de robotica worden.

Techwatch Books: Fortunes of High Tech

In eigen beheer sleutelt de spinoff verder aan zijn navigatiealgoritmes. Twee jaar later, op de ISSA in Las Vegas, laat Brain Corp de eerste werkende robot zien op basis van zijn Brainos-software. Een grote investeringsronde in 2017 – met Qualcomm Ventures en Softbank Vision Fund als kapitaalschieters – brengt het totale budget op 125 miljoen dollar. Daarna gaat het hard.

Als een schoonmaakrobot een obstakel op zijn pad vindt, zoekt hij eerst naar een alternatieve route. Hij vraagt om hulp aan de operator als hij geen andere weg kan vinden.

Brain Corp groeit in de jaren die volgen pijlsnel, van 35 naar meer dan 350 medewerkers. ‘Veel mensen kunnen robots maken, en software bouwen lukt best met een relatief klein team’, zegt Spruijt. ‘Eén robot in het veld is ook nog simpel, maar wij mikken op grote series. Daarvoor heb je ook veel mensen nodig.’

De grote klapper komt in 2018 als Walmart kiest voor schoonmaakrobots van Tennant, die draaien op Brainos. Bij die supermarktgigant rijden inmiddels ruim tweeduizend units rond. ‘In de retail zitten we nu boven de drieduizend grotere robots. Als je alle kleinere oplossingen op basis van onze software erbij telt, zoals de autonome stofzuigers van Softbank Robotics, komen we zelfs ruim boven de tienduizend systemen in het veld. Dat is van een heel andere orde en vraagt een grote organisatie die alles onder controle kan houden en zeer regelmatig verbeterde software releaset. Wij hebben die schalingsstap al gezet.’

Een groot voordeel van die enorme installed base is dat Brain Corp kan leren uit de praktijk. Alle schoonmaakrobots met Brainos-brains hebben bij elkaar al meer dan een miljoen mijl gereden. Die ervaring is zeer waardevol. ‘We zijn constant bezig om onze software te verbeteren zodat de robots beter overweg kunnen met alle situaties en moeilijke gevallen die ze in de praktijk kunnen tegenkomen’, vertelt Spruijt. ‘En we kunnen veel testen met grote hoeveelheden data die we in het veld hebben verzameld.’

Leer en herhaal

Ook al is de Brainos-software nog zo geavanceerd, het is toch zaak om het systeem slim te gebruiken. ‘Ik kan iedereen in vijf minuten uitleggen hoe de schoonmaakrobot werkt’, stelt Spruijt. ‘Daarbij is het wel belangrijk dat je rekening houdt met wat de robot prettig vindt. Je moet bijvoorbeeld niet al te krappe bochten nemen. En het is handig om de ruimte op te delen in zones zodat je flexibel blijft al je routes wilt aanpassen.’

De robot zal nergens tegenaan botsen in grote drukte, maar het is efficiënter om hem in te zetten op een rustig moment.

Een schoonmaakrobot met Brain Corp-technologie werkt op basis van teach en repeat. Bij de start van een route scant hij een qr-code; dat is het nulpunt. Een operator rijdt dan zijn normale rondje waarbij de robot onthoudt wanneer de scrubber omhoog en omlaag gaat. De route en de acties slaat hij op en kan hij daarna zelfstandig uitvoeren als de operator hem weer voor de qr-code zet.

Spruijt benadrukt dat de schoonmaakrobot toch vooral een cobot is. ‘Er is altijd een mens nodig om te controleren of de machine het goed doet. En om het vuile water weg te gooien en schoon water bij te vullen. Als er in het voorgeprogrammeerde pad een winkelwagentje in de weg staat, krijgt de operator daarvan bericht. En ook als de robot stuk is, of ergens vaststaat, verstuurt hij een notificatie. Overigens zal de robot wel eerst proberen of hij om een obstakel heen kan. Daartoe maakt hij drie keer een scan van de omgeving, op zoek naar een alternatieve route. Als de weg in die tijd weer vrij is, rijdt hij door. Maar als de blokkade blijft staan, roept hij hulp in.’ Daarom is het niet verstandig om schoon te maken tijdens bijvoorbeeld de piekmomenten in een supermarkt, of als er net tien vliegtuigen zijn geland en de vliegveldhallen volstromen. ‘De technologie kan dat wel aan en de robot zal nergens tegenaan botsen, maar efficiënt is het niet omdat hij dan vooral stilstaat. Zoek een rustig moment uit zodat er weinig verstoringen zijn en je consistent kunt schoonmaken.’

Markten veroveren

Brain Corp is niet het enige bedrijf dat navigatiesoftware voor robots ontwikkelt. Behalve in de grootte van zijn installed base, onderscheiden de Amerikanen zich ook in de focus op software. ‘Sommige concurrenten maken schoonmaakmachines en proberen die nu autonoom te maken. Of ze bouwen een compleet nieuwe robot – hardware en software – die autonoom moet opereren’, weet Spruijt. Brain Corp levert zijn programmatuur aan gespecialiseerde oem’s van schoonmaakmachines. ‘Wij zijn de brains. Die focus zorgt voor software van zeer hoge kwaliteit.’

Nu richt Brain Corp zich nog op schoonmaaksystemen en stofzuigers, maar de navigatiesoftware is ook interessant voor andere indoor robots.

Op dit moment richt Brain Corp zich op schoonmaaksystemen en stofzuigers. Om echt de Microsoft van robotica te worden zoals topman Izhikevich ambieert, zal zijn bedrijf echter nog heel veel andere markten moeten veroveren. De eerste toepassingen ziet hij in onder meer auto delivery in supermarkten waarbij robots autonoom vanuit het magazijn naar een vakkenvuller rijden als ze daarvoor een opdracht ontvangen. Of in robots die zelfstandig door de winkel rijden en scannen welke schappen leeg zijn. Spruijt verwacht dat de eerste tests voor dergelijke systemen nog dit jaar in de VS beginnen. ‘Europa volgt later; we schalen pas op als we zeker weten dat de technologie goed werkt.’

Spruijt en zijn Europese team zijn er klaar voor om dit jaar stevig te groeien in Europa. ‘In de tweede helft van vorig jaar hebben we daarvoor de basis gelegd, nu kunnen we aan de slag. De schoonmaakrobots werken heel goed in grote supermarkten, luchthavens en winkelcentra. De Europese markt is wellicht nog groter dan de Amerikaanse. Het plan is om in Europa – via onze partners – duizenden systemen met onze software te verkopen.’