Opleiding sleutel tot superieure chipkennis bij NXP

Terwijl het elektronica- en halfgeleiderdomein steeds complexer wordt, moeten ingenieurs buiten hun comfortzones treden en nieuwe rollen op zich nemen om te voldoen aan de toenemende eisen van chipprestaties. Voor halfgeleidergigant NXP zijn het trainen van medewerkers en het verbreden van de kennisbasis essentieel om voorop te blijven lopen.

Collin Arocho
6 november

Al bijna 25 jaar weet Johan Knol precies waar hij wil zijn. In 1996, net na het afronden van zijn master in elektronica met een focus op analoog ontwerp en halfgeleiderverwerking aan de Universiteit Twente, zette hij zijn zinnen op een aanstelling bij de halfgeleidertak van Philips – tegenwoordig NXP. ‘Ik zag wat Philips in die tijd in de halfgeleiderindustrie bereikte en dat vond ik behoorlijk indrukwekkend. Maar zelfs toen was het voor mij zonneklaar dat de industrie een grote inhaalslag nodig had, vooral in de wereld van analoge chips’, zegt Knol, manager failure analysis for security and connectivity bij NXP. ‘Ik zag Philips’ hypermoderne Mos-4-fabriek in Nijmegen en ik was gelijk verkocht. Ik wist dat dit een plek was waar echte innovatie kon worden gerealiseerd, en daar wilde ik deel van uitmaken.’

Johan Knol (NXP): ‘We konden de inhoud van de cursus rechtstreeks met High Tech Institute afstemmen op onze behoeftes.’

In zijn 25 jaar bij het bedrijf heeft Knol verschillende functies bekleed. Eerst als devicefysicus, vervolgens als procesintegratie-ingenieur – werkend aan de verbetering van het algehele proces van ontwikkeling tot productie – voordat hij koos voor de overstap naar de afdeling failure analysis (FA). ‘Ik heb voor foutanalyse gekozen omdat het alle kanten van NXP combineert. In wezen werken we in een state-of-the-art silicium-debuglaboratorium, waar mijn groep verantwoordelijk is voor het identificeren van elektrische storingen in alle nieuwe producten die NXP lanceert en ervoor zorgt dat al onze producten voldoen aan de hoogste kwaliteitsnormen’, legt Knol uit. ‘We helpen de ontwerpteams om problemen in de ontwerp- en productieketen te identificeren. Daarvoor biedt NXP ons eersteklas apparatuur om alle analyseverzoeken af te handelen, van gemengde signaalverwerkingstechnologieën tot 16 nm, en met behulp van technieken zoals laserspanningstesten, laserfrequentiemapping en nanoprobing – we doen het allemaal.’

Evolutie

Een kenmerk van het siliciumdomein dat Knol in zijn 2,5 decennia in dienst is tegengekomen, is hoe snel de industrie lijkt te evolueren. Volgens hem moeten ingenieurs, althans op zijn afdeling, veel verder gaan dan hun aandachtsgebieden en hun begrip van de gehele productieketen van NXP verbreden, vooral omdat de complexiteit van chips blijft exploderen. Een essentieel hulpmiddel waarop hij vertrouwt om zijn team scherp te houden: training en persoonlijke ontwikkeling.

‘Bijna niemand komt van de universiteit, of van een andere afdeling, met een gedegen kennis van het hele vakgebied bij NXP. Als iemand ons team komt versterken, moeten ze minstens vier à vijf verschillende gebieden van de productieketen leren kennen’, schetst Knol. ‘Alleen met die kennis kun je het soort problemen oplossen dat we naar ons gestuurd krijgen – dat wil zeggen, een chip werkt niet, maar geen idee waarom. Doorgaans hebben nieuwe medewerkers een achtergrond in natuurkunde, scheikunde of elektronica, en misschien hebben ze zelfs ervaring met analoog of digitaal ontwerp, maar iemand inhuren met kennis op het gebied van mixed-signal-ontwerp én deze andere disciplines komt niet vaak voor.’

 advertorial 

Webinar: waarom is multifysica zo belangrijk voor productontwerp?

Op 1 december 2020 (15:00 tot 16:00 uur) organiseert Mechatronica&Machinebouw een gratis webinar. Paul Salden (COMSOL) leert u hoe u producten en processen kunt simuleren met behulp van COMSOL Multiphysics. Aan de hand van praktijkvoorbeelden laat hij zien hoe succesvolle productontwikkeling gedreven wordt door realistische simulaties. Meld u nu aan.

Voor Knol is het echter juist dit begrip van meerdere aspecten en disciplines dat zo cruciaal is voor het succes van NXP’s FA-lab, en waarom hij een groot voorstander is van training. ‘Ons competentieprogramma is primair gericht op het verbreden van de kennis van onze engineers. Ze moeten een brede kijk hebben op alles wat er komt kijken bij het maken van een chip.’

Digitale transitie

Een drijvende kracht die Knol en NXP hebben ervaren op het gebied van halfgeleiders is de overgang van analoge naar digitale chips, of op zijn minst een combinatie van beide. ‘Bij NXP zijn we opgeschoven van echt analoog ontwerp naar steeds meer digitale inbedding – dus mixed-signal-ontwerpen – en het gaat belachelijk snel’, constateert Knol. ‘Zelfs producten die in het verleden, om goede redenen, 100 procent analoog waren, bevatten nu meer digitale kernen.’

Knol gebruikt het voorbeeld van NXP’s productlijn voor slimme antenne-oplossingen voor 5g-toepassingen. Waar het bedrijf vroeger pure rf-transistors of ruisarme rf-versterkers leverde, is het nu begonnen met het inbedden van digitale inhoud in die productlijn. ‘Deze chips zijn nu veel complexer, en de ingenieurs die jarenlang het analoge ontwerp hebben geperfectioneerd, worden nu plotseling geconfronteerd met producten met digitale inhoud. Aanvankelijk wisten ze niet hoe ze daarmee moesten omgaan, hoe ze dat moesten interpreteren of zelfs maar moesten testen.’

Dat was het moment waarop de FA-afdeling van NXP contact opnam met High Tech Institute en een in-company sessie organiseerde van de training ‘Test and design-for-test for digital integrated circuits’. ‘Deze verschuiving naar digitaal zal niet verdwijnen, het zal alleen maar meer voorkomen. Als unit besloten we dat we nieuwe competenties op dit gebied moesten ontwikkelen en deze training was een perfecte gelegenheid’, benadrukt Knol. ‘We hebben voor High Tech Institute gekozen vanwege de onmiskenbare link met de hightechindustrie. Ze hebben een sterk begrip van het domein omdat de trainers uit de branche komen. Nog belangrijker: we konden rechtstreeks met hen samenwerken om de inhoud van de cursus af te stemmen op onze specifieke behoeftes. Dat was de echte kracht die we in High Tech Institute zagen.’

Timemanagement

Het succes van elk technologiebedrijf hangt natuurlijk af van hoogopgeleide en zeer technische mensen. Soms kan echter ook voortkomen uit de zachte vaardigheden van werknemers – zoals goede communicatie, stakeholdermanagement en de beschikbare tijd op de meest efficiënte manieren gebruiken. Maar naarmate de complexiteit blijft toenemen en ingenieurs meer verantwoordelijkheid op zich nemen, kunnen die soft skills soms een uitdaging zijn. ‘We hebben veel knappe koppen bij NXP. Onze ingenieurs behoren tot de beste ter wereld. Maar bij de meest gespecialiseerde technische mensen ontbreekt het regelmatig aan soft skills’, heeft Knol ervaren. ‘Efficiëntie is de sleutel in een omgeving als deze, wat betekent dat je elke dag wordt uitgedaagd om meer te doen in je dagelijkse inspanningen.’

Dit kan lastig zijn wanneer je een evenwicht probeert te vinden tussen werk, vergaderingen, planning en de vele persoonlijkheden die op de werkplek rondlopen. Daarom heeft NXP een andere training van High Tech Institute omarmd: ‘Time management in innovation’. ‘We zagen dat mensen worstelden met timemanagement. Ik was zelf een van hen. Dus hebben we deze training gevolgd en er een standaardcursus van gemaakt voor onze mensen – wat betekent dat iedereen deze op een bepaald moment moet volgen. Uit persoonlijke ervaring kan ik zeggen dat deze training buitengewoon nuttig is’, zegt Knol. ‘Mensen kwamen terug van de cursus en hadden geleerd om een betere planning in hun werk te integreren, hoe ze het beste grenzen konden stellen en hoe ze de problemen waarmee ze worden geconfronteerd bij de communicatie met anderen kunnen aanpakken. Dus ja, dat is een andere standaardmodule geworden die we onze mensen aanbieden. Tijdmanagement, educatie, zelfreflectie, leiderschap nemen en werken in projectteams op wereldschaal. Dit is het soort cursussen dat voor ons erg belangrijk is geworden. Door te investeren in deze trainingen helpen we onze werknemers in hun persoonlijke ontwikkeling en dat maakt ons een sterkere afdeling binnen NXP.’