Pandemie katalysator voor augmented reality bij ASML

Reisbeperkingen als gevolg van de coronapandemie openden een deur voor ASML die voorheen stevig gesloten was: het gebruik van augmented reality om op afstand complexe problemen bij de fabrieken van klanten op te lossen. Nu ziet het bedrijf nog veel meer mogelijkheden om te profiteren van de opkomende technologie in de hele organisatie.

Paul van Gerven
23 juni

Ongeveer drie maanden geleden kwam een ASML-team in de problemen toen het een euv-scanner installeerde in een Taiwanese fabriek. Er was een drukprobleem dat ze niet kregen opgelost. Normaal gesproken betekent dit dat er in allerijl een expert wordt gevlogen. Door de quarantainemaatregelen vanwege het coronavirus zou het nu weken kosten voordat hij aan het werk kon, wat de productieplanning van de klant ernstig in gevaar zou brengen. Een lokale ingenieur zette een haastig bestelde Microsoft Hololens 2 mixed-reality smartglass op (zie kader), zodat de expert in San Diego een beeld kon krijgen van wat de ingenieur zag en hem door de juiste stappen kon leiden.

Zo eenvoudig was het natuurlijk niet. ASML was al wel een tijdje aan het experimenteren met virtual- en augmented reality-technologie, maar was er nog niet klaar voor om zo’n operatie op afstand uit te voeren. Waarom niet? Het idee was meer dan eens besproken, maar er werd geen tijd in geïnvesteerd omdat klanten het toch nooit zouden toestaan. Een camera meenemen naar het hart van een chipfabriek? Ondenkbaar.

Totdat het coronavirus de kop opstak. Geconfronteerd met vertragingen bij de installatie en inactieve scanners zetten chipmakers hun bezwaren rap opzij. Sterker nog: een van hen stelde de optie zelf voor, zegt Peter Peusens, directeur van ASML’s duv-klantenondersteuning. ‘Niet lang nadat er reisbeperkingen waren ingesteld, stuurde een medewerker van een grote klant een Youtube-video over de Hololens naar ons serviceteam. Die e-mail kwam uiteindelijk bij mij terecht met het verzoek om te kijken of ik er iets mee kon.’

ASML heeft de afgelopen maanden meer vooruitgang met augmented reality geboekt dan de afgelopen jaren. Foto: ASML

Dat was het startschot voor een hectische race door de hele organisatie om augmented reality en gerelateerde technologieën toe te voegen aan de toolkit van ASML Customer Support. Nu, verschillende succesvolle serviceacties later, is de hoop groot dat ze een permanente toevoeging zullen blijken. ‘De afgelopen maanden hebben we op dit gebied meer vooruitgang geboekt dan de afgelopen jaren. We zullen heel hard werken om dat uit te breiden, zelfs nadat de coronabeperkingen zijn opgeheven’, zegt Michiel Haverkorn, directeur Customer Support bij ASML.

De kloof dichten

ASML-scanners worden goed onderhouden om hun output te optimaliseren. Dagelijkse operaties en onderhoudstaken worden afgehandeld door teams die volcontinu in ploegendienst werken. Als zich een probleem voordoet dat de interne expertise overstijgt, wordt de hulp ingeroepen van de lokale klantenservice. De overgrote meerderheid van de problemen kan worden afgehandeld door deze twee ondersteuningslagen. Maar een of twee keer per dag duikt er ergens in het veld iets op dat de aandacht vraagt van ASML’s afdeling Development & Engineering (D&E). Daar zitten de specialisten die de systemen door en door kennen.

Deze laatste categorie – de problemen die tot aan D&E escaleren – zijn de belangrijkste usecases voor de inzet van augmented reality (ar), vooral doordat het de reactietijd drastisch verkort. Binnen een uur kan de juiste persoon al worden ingeschakeld. Naast die zakelijke insteek zorgt de implementatie van ar-technologie voor een beter balans tussen werk en privéleven voor D&E-ingenieurs. Zij stellen het zeer op prijs dat ze bij calamiteiten niet op stel en sprong naar de andere kant van de wereld hoeven te vliegen.

Een andere uitstekende usecase is de installatie van euv-scanners, merkt Peusens op. ‘Dit is een relatief nieuwe technologie en we hebben nog niet alle betrokken procedures volledig gedocumenteerd. Desalniettemin trekken onze klanten alle registers open om hun systemen online te krijgen. In een dergelijke situatie, ook al is het de standaardprocedure om D&E-ingenieurs bij euv-installaties aanwezig te hebben, zullen er complexe problemen ontstaan. D&E krijgt de laatste tijd veel meer verzoeken om assistentie in het euv-domein.’ Haverkorn vult aan: ‘Aangezien deze systemen en hun installatie nog niet volledig zijn geïndustrialiseerd, is het gewoon onmogelijk om te anticiperen op wat voor soort expertise er nodig zou kunnen zijn. Augmented reality kan helpen die kloof te dichten.’

Jarenlange training

Peusens en Haverkorn haasten zich te zeggen dat ar, ondanks het grote potentieel, altijd een instrument zal blijven dat de expertise en vaardigheid van mensen niet kan vervangen. ‘Vooral in het veld werkt ar alleen samen met goed opgeleid personeel met goede handen. Je kunt niet zomaar een onervaren ingenieur een Hololens opzetten en verwachten dat hij doet wat normaal jaren opleiding kost’, zegt Peusens.

ASML Customer Support krijgt inmiddels dagelijks vragen uit alle hoeken van het bedrijf over de inzet van augmented reality. Foto: ASML

ASML is augmented reality ook intern gaan gebruiken. Elke keer dat Customer Service werkinstructies bijwerkt, worden deze geverifieerd door fysiek de fabriek in Veldhoven binnen te gaan en een testrun uit te voeren. Momenteel is daar echter alleen essentieel personeel toegestaan. De Hololens bleek een uitstekend alternatief. ‘Ik zou zeggen dat het nog beter werkt dan onze oude procedure’, aldus Peusens. ‘Zelfs als onze ingenieur naast de persoon staat die de instructies uitvoert, kan hij niet door zijn ogen kijken. Met ar kan hij dit vanuit zijn luie stoel doen zonder dat hij te maken heeft met de tijdrovende procedures om de cleanroom in en uit te gaan.’

‘Nu mensen van de eerste voorbeelden hebben gehoord, krijgen we dagelijks vragen uit alle hoeken van het bedrijf’, vertelt Haverkorn. ‘En we zien natuurlijk veel meer mogelijkheden: virtuele vergaderingen van ontwerpteams in verschillende delen van de wereld in plaats van reviewsessies waarvoor iedereen moet samenkomen. Nieuwe ingenieurs opleiden, onze samenwerking met leveranciers stroomlijnen of de klantacceptatie van nieuwe systemen op afstand vrijgeven: de mogelijkheden zijn eindeloos, vooral als de technologie evolueert, maar we moeten nu prioriteiten stellen. We kunnen het niet allemaal doen.’