Rethink is ge-Nokia-t

30 oktober 2018 

Als een donderslag bij heldere hemel heeft Rethink Robotics de stekker eruit getrokken. Het bedrijf achter de Baxter- en Sawyer-cobots kon de verkoopverwachtingen niet waarmaken. Toen een grote Chinese deal afketste en een potentiële overnamekandidaat zich terugtrok, raakten de Amerikanen in financiële moeilijkheden en zagen ze zich genoodzaakt de deuren te sluiten. Zomaar. Van de ene op de andere dag. Zonder reorganisatie of doorstartplannen.

Rethink Robotics werd in 2008 opgericht door Rodney Brooks, de MIT-professor die ook aan de wieg stond van Roomba-fabrikant Irobot. Het bedrijf gold als een pionier op het gebied van cobots. In 2012 bracht het als een van de eerste een robot op de markt die schouder aan schouder met mensen kon opereren. De tweearmige Baxter was een schitterend apparaat. Rethink koos ervoor om de barrière tussen mens en machine te slechten door de cobot uit te rusten met een display waarop ogen zijn te zien. Dat maakte de Baxter menselijk en benaderbaar.

Een kleine twee jaar geleden sleepte Rethink in een vijfde investeringsronde nog achttien miljoen dollar binnen. Onder meer Bezos Expeditions van Amazon-topman Jeff Bezos schaarde zich achter het bedrijf. Het nieuwe kapitaal was bedoeld voor wereldwijde expansie en de ontwikkeling van nieuwe producten. Met Intera 5 volgde er een nieuw, gebruikersvriendelijk softwareplatform. En Rethink maakte de ene na de andere distributeur bekend. Afgelopen juli kondigde het nog tien nieuwe vertegenwoordigers aan.

De pr-machine van Rethink draaide ondertussen op volle toeren. Het creëerde veel reuring rond cobotica en zorgde er mede voor dat de samenwerkende robots inmiddels als zeer serieus alternatief worden gezien. Van hype zijn cobots uitgegroeid tot een volwassen, volwaardige oplossing voor de industrie.

Rethink moest worstelen om zijn cobots te verkopen.

Een mooie basis voor een bloeiend bedrijf. Zou je zeggen. Maar als je wat verder kijkt, waren er genoeg voortekenen van de teloorgang. Als gevolg van stevige concurrentie daalde het aantal medewerkers van honderdvijftig tijdens de hoogtijdagen naar negentig begin oktober. Alle grote robotbouwers zijn in de tussentijd op de trein gesprongen. ABB, Fanuc, Kuka, Yaskawa: ze hebben allemaal een eigen cobotplatform in de markt gezet. Ook omdat die bedrijven al een uitgebreid netwerk hebben onder robotgebruikers, viel de concurrentiestrijd Rethink zwaar.

De grootste rivaal was ongetwijfeld de Deense cobotspecialist Universal Robots. Als de verkopers van Rethink bij een klant de weg hadden geplaveid voor de implementatie van een cobot, en die zich verder in de opties verdiepte, kwam UR vaak als winnaar uit de bus. De cobots van UR scoren op vrijwel alle technische punten beter dan de Baxter en zijn eenarmige broertje Sawyer. Bovendien hangt er een kleiner prijskaartje aan de UR-cobots. Dat de Amerikaanse systemen standaard over meer opties zoals vision en krachtsensoren beschikten, kon potentiële kopers onvoldoende bekoren. Dat ze het hoogst mogelijke veiligheidsniveau haalden, was eveneens niet genoeg om gebruikers de portemonnee te laten trekken. En het ingebouwde schermpje was best geinig, maar slechts spielerei.

Waar Rethink moest worstelen om zijn cobots te verkopen, loopt het storm bij Universal Robots. De Denen vierden vorige maand de verkoop van hun vijfentwintigduizendste cobot. Het einde van Rethink Robotics luidt dus allerminst het einde van de cobotindustrie in. De wereldwijde markt voor cobotica groeit van 177 miljoen dollar in 2016 naar 4,24 miljard dollar in 2023, voorspelt onderzoeksbureau Energias Market Research. Een gemiddelde jaarlijkse toename van maar liefst 57 procent. Ten grondslag aan die marktexplosie liggen de toenemende investeringen in slimme productie, de dalende prijs voor cobots en een hoge return on investment.

Met die booming markt in het achterhoofd is het verbazingwekkend dat Rethink het hoofd niet boven water heeft kunnen houden. Met zo veel potentiële klanten zou de markt voor zijn rijker uitgevoerde cobots groot genoeg moeten zijn. Rethink liep echter achterstand op doordat het de CE-certificering voor zijn besturingssoftware in Europa niet voor elkaar kreeg. Zonder die software heb je een gespecialiseerde programmeur nodig en verlies je de flexibiliteit waar het cobotgebruikers meestal om te doen is.

Ook had Rethink zijn blik te veel naar binnen gericht. Het maakte technisch gezien interessante systemen, die echter niet aansloten op de eisen in de industriële praktijk. Daarmee valt Rethink in dezelfde categorie als Kodak en Nokia, bedrijven die te laat anticipeerden op een veranderende markt. Het zou een basisregel voor elke machinebouwer moeten zijn: luister goed naar je klanten, anders ga je over de kop.

AGENDA

Topbanen
Ministerie van Defensie

Word technicus bij Defensie

Ministerie van Defensie

Nederland

Verbruggen

Manager Assembly & FAT

Verbruggen

Emmeloord

Techwatch

Techwatch | bv | Novio Tech Campus | Transistorweg 7-H | 6534 AT Nijmegen
T. +31 (0)24 - 350 3532 | info@techwatch.nl

Copyright ©  2018 Mechatronica&Machinebouw - All Rights Reserved

×