Rio Tinto gaat Canadese titaniummijn koolstofvrij maken en tegelijk scandium winnen

René Raaijmakers
18 oktober

Rio Tinto gaat bijna 550 miljoen euro investeren in zijn zeventig jaar oude Canadese titaniummijn in Sorel-Tracy, Quebec. Dat geld gaat vooral naar een fabriek met een nieuw proces voor de winning van titaniumoxide uit ilmenieterts. Dit zogenaamde BlueSmeltingproces reduceert de CO2-productie sterk en maakt ook de raffinage van scandium mogelijk. De Canadese overheid legt 165 miljoen euro bij (222 miljoen Canadese dollars).

Rio Tinto zegt een nieuwe technologie te hebben ontwikkeld voor de verwerking van ijzertitaanerts (ilmeniet, FeTiO3) tot hoogwaardig titaandioxide, staal en metaalpoeders. Bij dit BlueSmeltingproces komt twintig keer minder kooldioxide vrij dan bij het huidige procedé. De bouw van de demonstratiefabriek, met een capaciteit tot 40 duizend ton ilmenieterts per jaar, zal naar verwachting in de eerste helft van 2023 worden voltooid.

Door zijn lage gewicht en sterkte wordt titanium steeds meer gebruikt in elektrische voertuigen, 3D-printing, de luchtvaart en hightech equipment. ASML gebruikt in zijn machines bijvoorbeeld titanium als basis voor de wafertafels in zijn lithoscanners. China produceert driekwart van het titanium dat op de markt komt.

Ceo Jakob Stausholm: ‘De ontwikkeling bij Rio Tinto zal kritieke waardeketens voor mineralen en metalen in Canada en de Verenigde Staten kunnen versterken.’ Beeld: Rio Tinto

In een persbericht onderstreepte ceo Jakob Stausholm dat de ontwikkeling bij Rio Tinto Fer et Titane (RTFT) in Quebec het Westen minder afhankelijk zal maken. ‘Het zal kritieke waardeketens voor mineralen en metalen in Canada en de Verenigde Staten kunnen versterken.’

Indien alle huidige activiteiten van RTFT volledig overgaan op BlueSmelting, dan zal dat de totale uitstoot van broeikasgassen met 70 procent verminderen. Dat betekent voor RTFT een vermindering met 670 duizend ton CO2 (op basis van de uitstoot van 2021). Dat is gelijk aan 145.000 auto’s.

In hetzelfde verwerkingsproces gaat Rio Tinto nieuwe technieken inpassen om ook zeer zuiver scandiumoxide te winnen uit de afvalstromen van de titaandioxideproductie. Scandium is een essentieel mineraal voor brandstofcellen. China produceert 61 procent van het scandium dat wereldwijd beschikbaar komt.

Het Canadese project zal naar verwachting in 2024 het eerste scandiumoxide opleveren. De huidige productiecapaciteit van 3 ton per jaar zal op den duur verviervoudigen tot 12 ton scandiumoxide per jaar.